Hauskatzen und -hunde können sich merken, wo ihr Futternapf steht, und manchmal sogar, wie sie Tricks ausführen oder den Weg nach Hause finden.

Aber wie gut (oder schlecht) sind diese Fellknäuel darin, sich an die Kleinigkeiten ihres Alltags zu erinnern?

Das hängt davon ab, wie nützlich diese Erinnerungen aus evolutionärer Sicht für sie sind, so Experten.

Nehmen wir zum Beispiel freilaufende Hunde. Etwa 75 % der Hunde auf der Welt sind keine Haustiere und leben nicht in menschlichen Wohnungen, so Monique Udell, Assistenzprofessorin an der Oregon State University. Ein Gedächtnis, das Hunden hilft, sich bei der Nahrungssuche auszuzeichnen, kann ihnen helfen, auf der Strasse zu überleben, so Udell.

So kann zum Beispiel das Verständnis grundlegender Verdrängungsaufgaben – zu wissen, dass etwas noch da ist, auch wenn es nicht sichtbar ist – Aasfressern helfen, sagte sie.

Wenn jemand an einem Mülleimer vorbeigeht und einen Hamburger wegwirft, sieht man ihn vielleicht nicht mehr, aber Hunde können sich daran erinnern, dass dort ein Hamburger lag, und sie können am letzten Ort, an dem sie ihn gesehen haben, danach suchen“, so Udell.

Wenn es um Essen geht, können Hunde ein ausgezeichnetes Arbeitsgedächtnis haben – eine Art mentalen Notizblock, in dem Kurzzeitgedächtnis verbleibt. Darüber hinaus nutzen Hunde das Langzeitgedächtnis, um sich an Tricks zu erinnern, wie zum Beispiel sich auf Kommando umzudrehen„, so Udell. Es ist möglich, dass Hunde, die im Laufe der Zeit eine enge Bindung zu Menschen aufgebaut haben (d. h. auf deren Sprachbefehle reagierten), davon profitierten und ihre Gene weitergeben konnten.

Hunde können auch episodische Erinnerungen haben. Diese sind mit dem Langzeitgedächtnis vergleichbar, aber sie sind komplexer, weil sie eine Selbstwahrnehmung erfordern. (Es ist unklar, ob Hunde sich ihrer selbst bewusst sind, daher werden diese Erinnerungen als „episodische“ Erinnerungen bezeichnet). Episodische Erinnerungen sind in der Regel autobiografisch und mit Details zum „Was„, „Wann“ und „Wo“ verbunden, so Udell.

In einer Studie aus dem Jahr 2016, die in der Fachzeitschrift Current Biology veröffentlicht wurde, zeigten einige Hunde ein episodenhaftes Gedächtnis. Siebzehn Hunden wurde beigebracht, Menschen in einem „Mach es wie ich„-Paradigma zu imitieren und sich dann hinzulegen. Wenn der Mensch zum Beispiel eine Flasche umstiess, tat dies auch der Hund, bevor er sich hinlegte.

Nach einer solchen Aufgabe, nachdem sich der Hund hingelegt hatte, führte der Mensch eine zusätzliche Handlung aus, zum Beispiel das Berühren eines Regenschirms, während er einen unbekannten Befehl gab. Dann brachte der Mensch den Hund hinter einen Schirm und wartete zwischen einer Minute und einer Stunde, bevor er den Hund aufforderte, „es zu tun„.

Einige Hunde waren in der Lage, sich zu beiden Zeitpunkten an die Nachahmung zu erinnern und sie auszuführen, obwohl die Leistung der meisten Hunde mit der Zeit zwischen dem Sehen der Handlung und der Aufforderung, sie auszuführen, abnahm, so die Forscher. Die Ergebnisse deuten darauf hin, dass Hunde Erinnerungen speichern können, die nicht mit Befehlen zusammenhängen, und diese dann in spätere Befehle einbauen können, solange der Befehl innerhalb von etwa einer Stunde erteilt wird, so die Forscher.

Hunde können Dinge lange im Gedächtnis behalten„, sagte Udell. „Aber was sie sich merken und wie lange sie es behalten können, hat viel mit dem Kontext zu tun„. Wenn zum Beispiel die Besitzer zum Militär gehen, können sich die Hunde noch Jahre später an sie erinnern, was darauf hindeutet, dass die Bindung zwischen Besitzer und Hund für sie wichtig ist.

Fragt man sie jedoch: „Wo ist der Ball?„, vergessen sie das vielleicht schon nach wenigen Minuten.

Das hat mit dem Kontext zu tun und auch mit der Bedeutung und Wichtigkeit der Dinge, die kodiert wurden“, so Udell.

Katzenhafte Erinnerungen

Katzen sind wie Hunde besonders gut darin, sich an Details zu erinnern, die mit ihrer Evolutionsgeschichte zusammenhängen. Zum Beispiel scheinen Katzen ein gutes Gedächtnis zu haben, wenn es um die Jagd geht, so Mikel Delgado, Doktorand der Psychologie an der University of California, Berkeley, der auch zertifizierter Berater für Katzenverhalten ist.

In zwei Experimenten waren fast 50 Katzen in der Lage, sich daran zu erinnern, in welchen Schüsseln sich Futter befand, selbst nachdem die Tiere für etwa 15 Minuten aus dem Raum gebracht worden waren, so eine im Januar in der Zeitschrift Behavioural Processes veröffentlichte Studie. Diese Ergebnisse deuten darauf hin, dass Katzen über ein Kurzzeit-Arbeitsgedächtnis verfügen, das Details zum „Wo“ und „Was“ für kurze Zeiträume kodieren kann, zumindest wenn es um Futter geht.

Eine andere Studie, die 2008 in der Zeitschrift Applied Animal Behaviour Science veröffentlicht wurde, zeigte, dass Katzen auch ein gutes räumliches Gedächtnis haben. In der Studie mussten sich die Katzen auf einem Brett mit vielen halb versteckten Bechern merken, aus welchen Bechern sie bereits gegessen hatten. Ältere Katzen machten jedoch mehr Fehler als jüngere, was darauf hindeutet, dass das Gedächtnis von Katzen mit dem Alter nachlässt, so die Forscher.

Diese Art von Gedächtnis kann Katzen dabei helfen, sich zu erinnern, wo sie Beute finden und ob sie in der Nacht bereits einen bestimmten Ort aufgesucht haben, sagte Delgado.

Das Arbeitsgedächtnis von Katzen kann jedoch erstaunlich kurzlebig sein, vor allem, wenn es nicht um Nahrung geht. In einer Studie aus dem Jahr 2006, die in der Zeitschrift Animal Cognition veröffentlicht wurde, beobachteten 24 Katzen, wie ein Versuchsleiter einen Gegenstand in einer von vier Boxen versteckte. Die Katzen mussten 0, 10, 30 oder 60 Sekunden warten, bevor sie den Gegenstand finden durften.

Nach 30 Sekunden hatten die meisten Katzen Schwierigkeiten, das versteckte Objekt zu finden. Dieses Ergebnis sei jedoch nicht überraschend, sagte Delgado. Wenn eine Katze in freier Wildbahn eine Maus jagt, kann es sein, dass sich die Maus hinter etwas versteckt. Die Wahrscheinlichkeit, dass die Maus eine Minute später noch da ist, ist gering.

Wenn sie ausser Sichtweite ist, ist sie wahrscheinlich verschwunden„, sagte Delgado.

Es ist schwierig, das Gedächtnis von Katzen und Hunden – oder von anderen Tieren – zu messen.

Man stellt Fragen darüber, was im Kopf des Tieres vor sich geht, und zwar auf eine Art und Weise, die wir vielleicht nicht sehen können„, so Udell. „Wir nutzen also ihr Verhalten, um zu interpretieren, was in ihrem Inneren vor sich geht.

Je mehr die Wissenschaftler über das Gedächtnis dieser Tiere herausfinden, desto besser, denn einige Forscher beginnen, Hunde als Modelle für die menschliche Alterung, Demenz und Alzheimer-Krankheit zu verwenden, so Udell.

Man muss verstehen, was Hunde in der Lage sind, sich zu erinnern, um zu verstehen, wie das Gedächtnis mit der Zeit nachlässt„, sagte sie.

Diskussion